Jupiter

Stel, de mensheid zou ontstaan zijn op Jupiter. Dan zouden we hele korte dagen hebben en een heel lang jaar. Een dag zou nog geen tien uur duren en een jaar zou in dat geval uit ruim tienduizend dagen bestaan. En zouden we dan ook weken en maanden hebben? Waarschijnlijk niet, want om Jupiter draaien maar liefst 63 natuurlijke satellieten rond. Welke daarvan zouden we moeten nemen?

Alle gekheid op een stokje, leven zoals wij dat hier op aarde kennen is daar feitelijk onmogelijk. Om te beginnen bestaat Jupiter voor het merendeel uit gas, dat zich door de extreem lage temperatuur van -121°C gedraagt als een vloeistof. Verder bestaat de atmosfeer voor ongeveer 90% uit waterstof, 10% uit helium en minder dan 1% uit methaan. Er komen nog wel andere chemische elementen voor, waaronder ook water, maar die hoeveelheden zijn marginaal.

Jupiter is vanaf de zon gezien de vijfde en tevens grootste planeet van ons zonnestelsel. Qua gewicht is deze planeet zo zwaar, dat het totaalgewicht van alle andere planeten nog niet eens de helft bedraagt dan dat van Jupiter. Door de hoge rotatiesnelheid is de vorm van deze gigant is enigszins afgeplat. De diameter, gemeten over de beide polen is maar liefst tienduizend kilometer korter dan die gemeten over de evenaar. Ter vergelijking, de diameter dan de aarde bedraagt twaalfduizend kilometer.

Een van de meest opvallende zaken op Jupiter is de aanwezigheid van een grote rode vlek, net onder de evenaar. Deze vlek is zelfs vanaf de aarde met een goede telescoop te zien. Het schijnt een gigantisch grote storm te zijn, die al honderden jaren woedt en waar de aarde qua diameter twee keer in zou passen.

Op de zon, de maan en Venus na is Jupiter het helderste object aan onze hemel. Op dit moment is ’s ochtends, voor zonsopkomst en met een wolkenloze hemel, deze planeet als een opvallend heldere “ster” in het zuidwesten te zien.

Verschenen 9 december 2009