Zilvermeeuw

Windkracht zeven. Het mag ook acht zijn. Het waait in ieder geval stevig. Een goede gelegenheid voor een flinke strandwandeling, tenminste als het droog blijft. Bij elke windvlaag waait er weer wat zand of zeewater in je haar. Behalve andere mensen zijn er weinig andere levende wezens te bekennen. Maar plotseling komt er een zilvermeeuw langs vliegen. Soms zwenkt hij in vliegende vaart even opzij om vervolgens moeiteloos verder te vliegen. En dat allemaal tegen de wind in!

De zilvermeeuw is een ware meester in de vliegkunst. Zijn lange en smalle vleugels lijken niet voor niets op die van een zweefvliegtuig. Of beter gezegd, de vleugels van een zweefvliegtuig lijken op die van de zilvermeeuw. Voor vogels die veel tijd in de lucht doorbrengen, zijn dergelijke vleugels erg geschikt vanwege de aerodynamische eigenschappen. Denkt bijvoorbeeld aan albatrossen of gierzwaluwen, die het grootste deel van hun leven in de lucht doorbrengen en ook lange smalle vleugels hebben.

Om de zilvermeeuw te kunnen zien, hoef je tegenwoordig niet meer naar de kust. Zelfs ver landinwaarts is hij een algemene verschijning. Zo zie ik hem regelmatig op weg naar mijn werk in een weiland rondlopen. Op zoek naar regenwormen of emelten. Vaak in gezelschap van de sterk op hem gelijkende stormmeeuw. De zilvermeeuw springt er echter qua grootte bovenuit, hij is bijna twintig centimeter langer. Beide meeuwensoorten zijn vrijwel geheel wit, met uitzondering van de zilvergrijze rug en vleugels. De vleugelpunten zijn zwart met witte vlekken. De verschillen tussen beide soorten zitten vooral in de kleur van de poten en snavel. Bij de zilvermeeuw zijn de poten roze en de snavel geel, bij de stormmeeuw zijn beide geelgroen.

Deze overeenkomsten en verschillen gelden alleen voor volwassen exemplaren. Onvolwassen zilvermeeuwen hebben een geheel andere verenkleed. In hun eerste levensjaar zijn ze volledig bruingevlekt. Ze lijken dan veel op andere jonge grote meeuwensoorten, zoals de grote en de kleine mantelmeeuw. Over een periode van vier jaar verandert het bruingevlekte verenkleed geleidelijk naar dat van een volwassen.

Verschenen 18 maart 2018