Sirius

Het sterrenbeeld de Grote Beer zal bij menigeen bekend zijn. Het staat aan de noordelijke hemel en de zeven helderste sterren vormen als het ware een steelpannetje. Vlak bij de Grote Beer staat de Kleine Beer, waarvan de zeven helderste sterren eveneens een steelpannetje vormen. Tevens is de laatste ster van deze steel de bekende Noordpoolster. Misschien wel de bekendste ster aan het firmament.

Nu staat in zuidelijke richting ook een soort steelpannetje, die vooral in de wintermaanden prominent aan de hemel staat. Het maakt deel uit van het redelijk omvangrijke sterrenbeeld Orion, ook wel Jager genaamd. Rondom het steelpannetje staan een viertal heldere sterren, met exotische namen als Betelgeuze, Rigel, Bellatrix en Saiph. De eerste twee genoemde sterren staan zelfs in de top tien van helderste sterren, de andere twee staan respectievelijk op plaats 27 en 52.

Er kan natuurlijk maar één ster op de eerste plaats van deze lijst staan. Dat is de ster Sirius, die deel uit maakt van het sterrenbeeld Grote Hond. Omdat een jager meestal gebruik maakt van een hond als hij op jacht gaat, is het niet verwonderlijk dat dit sterrenbeeld naast die van Orion staat. Het is daarom vrij eenvoudig om de heldere Sirius te vinden. Ga uit van de drie sterren van de bodem van het genoemde steelpannetje. Deze drie sterren vormen in feite de riem om de gordel van Orion. Staat Orion in een rechtop positie pal in het zuiden aan de hemel, dan staat Sirius linksonder, bijna exact in het verlengde van deze drie sterren.

Omdat Sirius deel uit maakt van het sterrenbeeld de Grote Hond, is zijn bijnaam de Hondsster. Hij is echter niet de grootste ster. De reden dat hij zo helder is, is dat hij relatief dicht bij ons zonnestelsel staat, “slechts” 8,6 lichtjaar. De eerdergenoemde Rigel mag dan iets minder helder zijn, maar staat wel honderdmaal verder weg. Zijn afstand is 860 lichtjaar en de diameter van deze reuzenster in ongeveer 70 maal groter dan die van onze eigen Zon.

Verschenen 30 januari 2019