Aaltjes

Op Twitter volg ik een groot aantal personen, meestal omdat ik hen op een of andere manier interessant vind. Logischerwijs zijn dat vaak personen die een connectie hebben met natuur en/of wetenschap. Een van hen is Franciska de Vries, zij is Professor of Earth Surface Science van de Faculteit der Natuurwetenschappen, Wiskunde en Informatica aan de Universiteit van Amsterdam. Een hele mond vol. Haar berichten op Twitter betreffen regelmatig informatie over haar vakgebied, waaronder het reilen en zeilen van organismen en voedingsstoffen in de aardbodem. In de breedste zin van het woord. 

Nu weet ik uit mijn jeugd dat er in de grond veel aaltjes kunnen voorkomen. Mijn vader was landbouwer in de Noordoostpolder en hij sprak wel eens over deze minuscule diertjes. Het zijn kleine wormvormige organismen, waarvan sommige soorten parasiteren op planten en derhalve schadelijk kunnen zijn voor gewassen. Onze buurman had toentertijd een grote injecteermachine voor achter zijn trekker, waarmee hij een speciaal gas in de grond kon spuiten om die aaltjes te bestrijden. Dit was vooral nodig als er een snelle vruchtwisseling plaatsvond, dat wil zeggen dat er al na drie jaar op een akker weer hetzelfde gewas geteeld werd. Normaal was dat na elke vier jaar en dan was injecteren niet nodig.

Terug naar één van de berichten van Franciska de Vries waar ik hogelijk over verbaasd was. Door wetenschappers was er uitgerekend hoeveel aaltjes er wereldwijd op Aarde voorkomen. Het totale aantal aaltjes wereldwijd bedraagt 440 triljoen. Uitgeschreven in cijfers is dat 440.000.000.000.000.000.000 en is daarmee veruit het meest talrijke dierlijke organisme. Als je het gewicht van al die aaltjes bij elkaar optelt, kom je op een gewicht van 0,3 gigaton. In cijfers is dat 300.000.000.000 kg. Dat zijn 50 miljoen Afrikaanse olifanten bij elkaar!

Een reactie van een collega op bovenstaand bericht was dat er een aaltje op het diepste punt ooit was gevonden. Op 3,6 kilometer diepte komt de halve millimeter lange “Devil Worm” voor.

Verschenen 13 januari 2021